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苹果为何开始自研GPU:夺取有利位置,保住高额利润

2017年4月6日     来源:腾讯科技      编辑:wuyan
路透社周二撰文指出,苹果做出停止采购来自Imagination Technologies的图形处理器(GPU)的决定,清楚地透露出这家iPhone制造商欲进一步控制产品核心技术的决心。此举既可以守住该公司在智能手机产业的高额利润,又能在未来创新、特别是

苹果为何开始自研GPU

路透社周二撰文指出,苹果做出停止采购来自Imagination Technologies的图形处理器(GPU)的决定,清楚地透露出这家iPhone制造商欲进一步控制产品核心技术的决心。此举既可以守住该公司在智能手机产业的高额利润,又能在未来创新、特别是增强现实领域占据有利位置。

市场分析师认为,苹果的这一策略早已减弱了对关键外部供应商的依赖,如已经归属软银的芯片设计商ARM。苹果此前曾倚重ARM为其设计iPhone的处理器,但如今仅通过授权使用基本ARM架构,芯片设计主要由该公司自主完成。

苹果在2014年曾斥资30亿美元收购了耳机制造商Beats Electronics。最近,该公司去掉了Beats耳机中的标准通信芯片,取而代之的是自主定制设计的W1蓝牙芯片。“苹果显然摆脱了所有的传统供应商,用一个芯片替换了原来的五个,”电子设备内部芯片检测公司TechInsights的副总裁吉姆·莫里森(Jim Morrison)说。

“如今我们从事比以往更多的基础技术内部开发工作,”苹果首席财务官卢卡·梅斯特里(Luca Maestri)在今年2月的财报电话会议中曾说。“想想我们在处理器或传感器上从事的工作。我们能够更好的控制时间、成本和质量。”

因为芯片设计和开发的代价非常高昂,绝大多数消费电子产品依赖于外部供应商从事此类工作。这也给类似ARM、高通和Nvidia这样开发出运算、通信和图形等核心技术的厂商创造出了巨大的机遇。

不过如今苹果的规模已足够大,在经济上足以自主设计,或得到其它公司的技术授权,并在此基础上继续开发。与ARM和高通一样,芯片的实际生产仍然外包给半导体代工制造商,如三星电子和台积电等。

熟悉流程的业内人士称,在公司内部完成更多设计工作能够减少复杂性。苹果不需要管理一个或多个设计团队以及代工制造商,只要对代工制造商进行管理。

它还可能帮助苹果更迅速地采取行动并节省成本,让公司把精力集中到虚拟现实、增强现实等新技术当中。苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)曾暗示,苹果计划把增强现实技术整合到产品当中,这也让3D传感器和类似Imagination的图形芯片显得尤为重要。

在正式决定弃用Imagination的图形处理器之前,苹果已给出暗示,准备自主设计图形处理器。这家公司已面向应用开发者推出了自有代号为“Metal”的技术。应用开发人员可使用Metal实现其应用与iPhone图形芯片之间的信息交流。

通过在应用开发人员和手机芯片之间放置一段苹果设计的代码,苹果已可以在不中断开发者工作的情况下交换芯片。这也可以轻而易举地弥合苹果手机和台式电脑图形芯片之间的差距,后者如今仍需要一些独立代码。

“通过推广Metal而不是依赖于其它现有标准,苹果不仅能够按照自己的节奏控制图形芯片的开发速度,而且能够模糊台式机和移动图形芯片的代码界限,”虚拟现实初创公司Ether的创始人派厄斯·乌扎米尔(Pius Uzamere)说。

控制iPhone芯片还能够帮助苹果降低成本,这一点对苹果在今年秋季发布iPhone相当重要。Cowen & Co的分析师蒂莫西·阿库里(Timothy Arcuri)在研报中称,他认为带有曲面屏幕的iPhone成本最多将增加50美元。

券商FBN Securities分析师谢博利·塞拉非(Shebly Seyrafi)预计,iPhone上一季度的平均售价仅增加了1%,至695美元;但成本上涨了8%,至420美元。这也意味着iPhone的毛利率降至39.6%,低于2015年时的44%。

苹果每年只花费7500万美元购买Imagination的芯片。不过向芯片设计商缴纳的专利费,占据了iPhone成本的很大一部分份额。苹果最近与高通对簿公堂,索赔10亿美元。因为专利问题,苹果自主设计芯片可能会遇到麻烦。

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